冰水機經常用來冷卻二次冷媒作為空調、冷凍冷藏、或工業製程之用。機械(過載端)在生產製造的過程中產生高溫,需藉由冰水或其他介質進行冷卻,這些介質在吸收機台所產生的熱能之後,需要再藉由冰水機利用冷媒冷卻系統中的介質,冰水機循環系統主要流程如下,首先由冰水機管路中的冷媒進入蒸發器中藉由吸熱作用,使液態的媒介成為水蒸汽,使過載端中的冷卻水降溫,使冷卻水可以再次進入機台的冷卻系統中進行吸熱作用,而吸熱後的氣態冷媒,再藉由壓縮機運送到熱交換器(冷凝器,板式熱交換器)中進行放熱作用。放熱變成低溫液態冷媒後重新回到蒸發器中,再次吸收過載端冷卻水的熱能,形成一個密閉式的循環。

冰水機組的基本元件包括壓縮機與其驅動設備、熱交換器、冷凝器、液冷媒膨脹或流量控制裝置,以及控制盤。有些機組尚有儲液器、液氣分離器與節能器。此外一些附屬裝置也常被使用,如油冷卻器、油分離器、回油裝置、排氣裝置與油泵等。

冰水機主要分為水冷式、氣冷式及開放式,主要的分別是在於冷媒測的熱交換方式,水冷式與開放式以水為冷卻介質進行散熱,而氣冷式則是以空氣為冷卻介質進行散熱。另外開放式不具有外殼,檢修上較為方便。